精油、香精、植物油,你曉得有什麼不同嗎?

精油、香精、植物油,你曉得有什麼不同嗎?
發表於: 芳療專欄

「精油用在皮膚上會不會很油啊?」
「香精就是精油嗎?」

每隔一陣子就會收到類似這般的詢問訊息。精油、香精與植物油的確是有點容易混淆的幾種產物,這篇文章就簡單地分享箇中差異。


精油是什麼?

精油的名稱Essential oil來自於「Essence」,有精華、精質之意,除了展露出精油得來不易的珍貴價值,也呈現出它高度濃縮的特性。

如果要下個定義,精油是專門指稱透過蒸餾或是壓榨等特定的方式,從植物萃取而來的「純天然」芳香分子,而香精則是指利用「化學合成」方式生產的芳香物質。兩者都經常被運用在香氛用品、保養品或清潔用品當中增添香氣。雖然精油和香精都有濃郁的芬芳,但在來源與製造過程上有根本的不同。

精油具有良好的揮發性,以液態的形式存在而且不易與水相溶。正也因為它難溶於水,再加上普遍比重較小的特性,大多會浮在水面的上方,造就了精油雖然不是油脂類,名號卻有個「油」字的狀況。


那麼,精油和植物油有什麼不同?

精油的主要組成是稱為萜烯類(terpenes)的化學小分子,而植物油中則以甘油與脂肪酸構成的三酸甘油酯(triglycerides)為主,幾乎不會揮發。兩者的成分既然大相逕庭,性質也是截然不同。純精油並不適合直接塗抹在皮膚上,而植物油則可安全使用。因此,在芳香療法的應用當中,植物油經常與精油相互搭配,作為稀釋精油的媒介。

精油是怎麼產生的呢?

所有的植物都會進行光合作用,光合作用是以二氧化碳及水為原料,在陽光與植物葉綠素共同作用之下生成葡萄糖的反應。除了供給植物生長所需的營養來源之外,植物也會將這些葡萄糖分子進一步代謝,轉化為各式各樣與生長發育沒有直接關聯,但擁有其他功能性的芳香分子。

並非所有的植物都能夠製造芳香分子,也並非所有能製造芳香分子的植物精油都能夠發展到商業化的規模。相比於世界上三十多萬個植物品種,精油的類型僅佔約千分之一的數百種,其中容易購得的品項也不過數十種。

芳香植物所製造出的精油,會儲存在特定的構造,依據植物的品種類型而分布在不同部位。正因為有這樣的差異,有些植物的葉片含有特別豐沛的精油,另一種植物的精油卻多半儲藏在果皮或其他部位。如果留意市售精油商品的標示,就能觀察到有萃取自植物的根部、葉片、花朵、果實、樹皮、樹幹、樹脂等不同的精油類型。

單一植物的精油都是由多種芳香分子集結而成的混合物,某些植物精油所蘊含的芳香分子非常豐富,類型可高達數百種。在大自然的安排下,這些分子以適當的比例共同存在,使得每款植物精油都有自成一格的香氣特色以及療癒效果。只要能熟悉精油的特性並善加運用,就能在生活中的許多面向帶來助益。


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2021年11月25日